Sex gör fästinghonor feta

Hur stor en fästing blir beror inte bara på hur länge den sitter, utan också på om den lyckas träffa på en partner.

Har du sett en riktigt stor fästing någon gång, blåvit och rund och stor som en spelkula? Då var det nästan säkert en befruktad fästinghona.  Fästingens värd står inte bara för maten, utan är också en dejtingplats.  Honorna biter sig fast, börjar äta och väntar på att hitta en lämplig hane som kan befrukta henne. Vid befruktningen överför hanen inte bara ett spermiepaket, utan också två ämnen som säger åt honans kropp att det är dags att börja äta upp sig rejält.
 
Oparade fästinghonor ökar sällan mer än 10 gånger i vikt, även om de sitter länge (hanarna ökar ännu mindre). Men befruktade honor kan öka i vikt runt 100 gånger, jämfört med vad de vägde när de först bet sig fast.
 
Så varför äter inte obefruktade fästingar upp sig så mycket som möjligt, de också? Det har fästingforskaren Reuben Kaufman en hypotes om, som publiceras i en artikel i marsnumret av Journal of Insect Physiology. Nyckeln till att förstå skillnaden i storlek, säger han, är att obefruktade fästinghonor sitter kvar i långa perioder och väntar på att hitta en hane. Då är det bättre för dem att vara små och svåra att hitta. Dessutom är fästinghonorna mer sårbara ju större de är, eftersom deras hårda kropp töjs ut och blir mjuk. Fördelen är, att ju tyngre en fästinghona är, ju fler ägg kan hon lägga.
 
Vikten är också avgörande för hur fästinghonorna utvecklas. Det finns en kritisk viktgräns, som är ungefär tio gånger vikten honan hade innan hon börjat äta. Över den gränsen sätter flera ändringar i kroppsfunktioner igång, och skulle en obefruktad fästinghona passera den kan hon inte längre lägga ägg.
 
Listigt, va? Först är det en fördel att inte äta alltför fort, i väntan på att träffa en partner och för att hålla sig liten. Då äter honan långsammare. Sedan gäller det att glufsa i sig så fort som möjligt innan man blir bortputsad. Och en hona som väl blivit befruktad genomför mycket riktigt den sista viktökningen väldigt fort.
 
***
 
-Nästa gång jag hittar en riktigt stor fästing, säger jag, kommer jag nog säga 'Vad coolt!' och inte bara 'Fy f*n, vad äckligt' som jag brukar göra.
-Du har en sann forskarhjärna, säger sambon. 
 
Länkar
nyhetsrelease (via Science Daily)
artikeln (Journal of Insect Physiology, pren. krävs)