Chili kan ha varit en het handelsvara i över sextusen år

Chilipeppar spreds över världen först efter att européerna kommit till Sydamerika. Men bruket att odla chilipeppar är mycket äldre än så, rapporterar forskare i dagens Science.  Allas vår heta favoritkrydda har använts i Ecuador i över sextusen år, men odlades antagligen någon annanstans.  
 
Stärkelsekorn från chilipeppar har en alldeles speciell form; det går till och med att i viss grad skilja mellan stärkelsekorn från olika arter av chili*. Fynd av sådana “udda” korn har förbryllat arkeologer, som förgäves letat efter någon typ av stapelföda som kornen skulle kunna komma från. Att de skulle kunna komma från en krydda – en lyx, inte en livsnödvändighet – insågs först senare. Praktiskt nog går det också att skilja på stärkelsekorn från vild och odlad chili, eftersom de från odlad chili är större. 
 
Med hjälp av kunskapen om stärkelsekornens form identifierade forskargruppen gamla rester av chili från sju utgrävningar i Syd- och Centralamerika; rester som suttit på verktyg och kokkärl. De äldsta fyndplatserna, Real Alto och Loma Alta i Ecuador, hade spår av chili som var över 6000 år gamla. Både Real Alto och Loma Alta var byar för cirka 6100 år sedan, men Real Alto utvecklades sedan till ett centrum för ritualer och ceremonier. Där har man tidigare funnit spår av många olika matväxter; majs, kanna, arrowrot, kalatea, maniok (kassava), squash, canavalia-bönor och palmer. Mängden och variationen tyder på rätt avancerad mathållning – speciellt när man nu också hittat bevis för att chili användes som krydda. Antagligen har chilin inte odlats i Ecuador, utan antingen norr eller söder om området och förts dit efteråt. Kanske i någon form av byteshandel; Vaughn Bryant från Texas A&M säger till Nature News att odlad chili kan ha varit en bra handelsvara.
 
Forskarna fann också 5600 år gamla spår av chili från centrala Panama, och 4000 år gamla spår av chili från Wayuna i Peru. Däremot fann de inga spår av vare sig vild chili eller mellanformer mellan vild och odlad chili. Sammantaget, säger de, pekar spåren på att tre olika sorters chili odlades i Peru för minst 4000 år sedan. Det innebär att avancerad matlagning uppstod redan innan keramiken. Men exakt var när människan började att odla chili, och när den tog steget från vild växt till odlad gröda, är fortfarande oklart. Forskarna planerar att leta efter övergångsformer av chili för att kunna svara på den frågan.
 
En helt annan fråga är varför vi egentligen envisas med att tycka om chilins hetta – trots att den egentligen är ett försök att skrämmas. Visst är det något ironiskt att det som utvecklades som en varningssignal inte alls fick oss att lämna plantan ifred, utan tvärtom att sprida den över hela världen…
 
*De fem mest betydande chiliarterna är C. annuum, C. baccatum, C. chinense, C. frutescens och C. pubescens – spansk peppar, bärpeppar (aji), havannapeppar, flerårig spansk peppar och rokotopeppar.  C. annuum, C. chinense och C. frutescens är mer lika än de övriga sorterna och har antagligen samma förfader. Flera av de vanligaste sorterna tillhör arten spansk peppar (t ex jalapeño och paprika – jo, den är också en sorts chili), eller arten havannapeppar (t ex habanero).
 
Länkar
artikeln (Science, kräver pren.)
kommentar i Science (kräver pren.)